红岩小说中的主要英雄人物是江姐,是江竹筠的原型。江竹筠1920年8月出生于四川省自贡市大山铺镇江家湾,是中国共产党地下时期重庆地区组织的重要人物,为中国共产党追认的女烈士。

1948年6月14日,江竹筠在万县被捕,被关押于位于重庆的国民政府军统渣滓洞集中营,遭酷刑仍拒屈、拒不交出军统所要的中共地下党情报;1949年11月14日,江竹筠壮烈牺牲于歌乐山电台岚垭刑场,牺牲时年仅29岁。